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圖 1   在廣東大亞灣核電站內,鈾原子核的分裂產生能量。照片來源﹕中華電力廣東核電站網頁
圖 2   原子的中心是一個極小的原子核,由中子和質子組成,外圍是在軌道上繞著原子核運動的電子。

核能、煤和天然氣是香港三種主要用作發電的能源。

燃燒化石燃料 — 例如煤或天然氣等,能釋放化學能。化學能是原子之間交換電子或共用電子時所涉及的能量改變。核能是不同的,它涉及的不是原子中的電子而是原子核。例如在核電站中,核能便是來自鈾原子核的分裂。要明白核能跟化學能的不同,首先要了解原子的結構。

原子的結構

右圖是原子的示意圖,中心的結構是原子核,外圍的是電子。原子核由中子和質子組成的。電子繞著原子核運行。在化學反應中,兩個或多個原子會交換電子或共用電子,所涉及的能量稱為化學能。另一方面,在核反應中,原子核會分裂或融合,所涉及的能量便稱為核能。核能通常比化學能大得多。